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February 04, 2005

Crossing Borders / Cruzando Fronteras

Since our last update, we've gone through another change of country, language and currency once again and made our way into Lao PDR.

As expected, this direction has taken us to a slower pace of life, which we are getting used to now after our first week spent mainly in the northern town of Luang Prabang. The journey from Chiang Mai was a painless enough affair and went something like this...

Only three hours away from Chiang Mai, we stopped off overnight at the more laid back town of Chiang Rai. As we marched about with our rucksacks, trying to locate the guest house that we wanted to spend the night in, we got pounced on by some local kids, who wanted us to help them with a project they were working on. The timid interrogation was easy enough but after the few kilometres we'd walked to this point, we were feeling far too sweaty and tired to be hanging around for long. Luckily, a few questions later and a quick photograph and they set us off on our way, in the correct direction of the guesthouse.

The next morning, we were the only foreigners using the public service to the border town of Chiang Khong and were well looked after on the way. The conductor was regularly pointing out the signs to us on the road so that we knew how far we had to go. A local teacher was only too happy to practice his English with us and learn how we lived back home. The conductor jumped to our service again when we reached the end stop and seized some tuk-tuks to take us to our guest house of preference.

The only way for us to cross into Laos from this part of Northern Thailand is to take a boat across the Mekong, so we chose a guesthouse that could help out with this. SP Guesthouse made the whole process very simple and was like a one stop shop for everything that we needed to get across the border and continue onwards into Lao. This crossing really couldn't have been easier. Besides taking care of all the various connections we needed along the way they were even able to sort out a packed lunch for us too!

Despite having it so easy, it must be said that we did create a bit of an incident on the night before making the crossing.

Realising that we had a Thai phone card with some credit remaining on it and not having called home in a while, a quick jaunt down to main road (and the public phone) seemed to be in order. It sounded easy before leaving our room, but trying to navigate the dirt road in the pitch black at 1:30 in the morning (so that we could synchronize times) proved to be a bit tricky.

From the beginning it wasn't looking too good. After barely setting foot on the road, we were confronted by the barking of the neighbours dog, who didn't like the look of the two dodgy characters prowling about in front of him. If this barking didn't wake the neighbours up at this stage, then they would not be able to ignore the commotion in a few minutes.

Rounding a dimly lit corner, we stumbled close to a resting cockerel in the sort of encounter that surprises (i.e. scares the bejaysus out of) all parties involved. Our relief at not being in mortal danger quickly subsided when the deafening screech of this startled bird called all the other cockerels in the area into action. Within seconds the noise mushroomed out of all control as they all simultaneously sprang into life.

I think that it's fair to say that luck must have been on our side, as we managed to make it back to our guesthouse without being lynched by the locals that night!

The next morning, once formalities were completed at the borders, we began a nice leisurely 2 day 'slow' boat trip down the Mekong towards Luang Prabang. While it was admittedly quite a touristy affair, the passing scenery was fantastic and it was nice getting to know some of the fellow travellers on board (especially an Aussie/US couple, Ben & Lissy, a hardened Costa Rican traveller, Alex, and two Canadian friends, Russ & Andy). Though the seats were hard and uncomfortable, the views of the mist covered hills along by the banks were stunning and thankfully the long time spent on the boat was broken up nicely by a overnight stay at a small riverside village called Pak Beng.

When we reached our final destination (Luang Prabang), we first dealt with the necessities of finding a place to stay and somewhere to eat. After going for such a long time as an outsider, it felt strange sitting outside eating our meal, and seeing all these faces that we recognised walking by (or even stopping for a quick chat from time to time). It seemed like we knew just about everyone. We'd spent the last couple of days on the boat with many of the people around and everyone seemed to be staying on or around the main street in town.

As the days went by, people disappeared to different corners of the country while we took our time checking out the area. Our initial plan of resting here for about 3 days, ended up being stretched out to a full week. We also found out to our delight that the French influence in these parts did not stop at just the architecture and games of petanque that were quickly evident, but included things such as the pastries, baguettes and coffee which we were glad to indulge in.

The days passed by easily here and on one of these we went to check out the Royal Palace, which seemed to raise more mysterious questions than it answered (like where exactly are the royal family today and what happened them?). On another day, we spent a dollar renting a bicycle, and took it along some terrible roads to check out some of the neighbouring villages. The smiling kids waving like maniacs and shouting "Saibadee" (hello) along the way was all part of the charm.


Desde la última vez que os escribimos hemos cambiado de país, moneda e idioma una vez más llegando a Lao PDR (Peoples Democratic Republic). Este relajado país nos ha hecho reducir el ritmo de vida a un paso lento y apaciguado al que nos hemos acostumbrado después de pasar una semana en un pueblo llamado Luang Prabang. El viaje desde Chiang Mai a través de la frontera fue algo así...

Viajamos desde Chiang Mai hasta un pueblo llamado Chiang Rai. Al bajarnos del autobús cogimos nuestras mochilas y nos pusimos a buscar alojamiento. En el camino, un grupo de estudiantes nos paró y tímidamente nos pidió si podíamos contestarles unas preguntas para un proyecto del colegio. La interrogación fue corta y fácil pero después de haber caminado un par de Km no teníamos muchas ganas de quedarnos a charlar así que nos hicimos una foto rápida con ellos y de ahí nos indicaron donde estaba el hostal que andábamos buscando.

Al día siguiente nos montamos en un autobús que iba hacia un pueblo llamado Chang Kong todo con la idea de cruzar la frontera. Éramos los únicos extranjeros en todo el autobús y el revisor se mostró muy amable con nosotros indicándonos cuantos Km nos quedaba para llegar al pueblo. Delante nuestro se sentaba un profesor de escuela que estaba encantado de practicar su inglés con nosotros y curioso nos preguntó como era nuestra vida en Europa. Cuando llegamos el revisor no encontró transporte inmediatamente para llevarnos al hostal, vaya que nos dieron un trato privilegiado!

La única manera de cruzar la frontera desde el norte de Tailandia a Lao era por barco y el hostal que escogimos para pasar la noche se encargó de todos los trámites para cruzar la frontera incluyendo los bocadillos para el día siguiente.

Una anécdota divertida... esa misma noche, justo antes de cruzar la frontera nos dimos cuenta de que teníamos una tarjeta telefónica que debíamos gastar así que como hacia tiempo que no llamábamos a los parientes decidimos trasnochar para hacer la llamada. Hacia la 1:30 de la mañana nos dirigimos hacia la cabina de teléfono... para nuestra sorpresa un perro se puso a ladrar como loco y no paro hasta 10 minutos después de pasar por delante suyo. En un pueblo tan pequeño donde a partir de las 10 de la noche nadie hace ruido y las casas están hechas de paja os podéis imaginar cuanta gente se despertó por los ladridos del puñetero perro... pero bueno, continuamos caminando por las calles de tierra cuando de golpe un gallo se puso a cacarear como loco. Nos pegó un susto de muerte, pero el sentimiento fue recíproco!! Y bueno, despertó a todos los gallos del vecindario montando un jaleo impresionante... al final llegamos a la cabina y después de la llamada regresamos de puntillas y con la linterna apagada. El gallo no se despertó esta vez pero los ladridos del perro fueron inevitables...

Pasamos los próximos dos días (a excepción de la noche que la pasamos en un poblado con 4 hostales y restaurantes) viajando en un barco típico de Laos, paseando por el río a un ritmo mitigado, recogiendo a gente que viajaba de aldea a aldea y conociendo a gente nueva y divertida (especialmente a Lissy de Nueva York, Ben de Australia, Alex de Costa Rica y Russ y Andy de Canada) con quien pasamos muchos buenos momentos a lo largo de la semana. Lo llamaríamos un crucero placentero si no fuera porque los asientos eran de madera dura y bastante a incómodos, aunque eso no nos impidió que rompiéramos el hielo rápidamente y jugáramos a cartas y dados con el grupo de gente que mencionamos arriba. Dentro de lo que cabe, la belleza que rodeaba el río por el que viajábamos (el Mekong), la agradable temperatura y las nuevas amistades que hicimos le dieron un toque especial a todo el viaje.

Llegamos al destino (Luang Prabang) agotados y hambrientos, encontramos un hostal donde alojarnos y fuimos a cenar. Sentados en el restaurante veíamos pasar a gente conocida a cada momento. Nos parecía conocer a todo el mundo y claro está que como todos los restaurantes y hostales estaban en la misma calle, toda la gente que habíamos estado viendo en los últimos días y que acababa de llegar como nosotros, estaba conglomerada en la misma zona.

Con los días fuimos descubriendo nuevos lugares para comer, fuera de la calle principal y la gente que había llegado el mismo día que nosotros se fue marchando por lo que pronto, aquel sentido de familiaridad con la gente que rondaba por el pueblo se esfumó. Ahora a los únicos que conocemos son a los dueños del hostal!

Al principio teníamos pensado quedarnos tres días y al final nos quedamos una semana. La influencia francesa en esta población nos deleitó con sus dulces pastas de chocolate y su pan francés.

Durante nuestros días allí visitamos el Palacio Real que contaba la reciente historia del reinado de Lao, mostrando desde las habitaciones en las que se aposentaban regalos obsequiados al rey en sus visitas a otros países. De lo que no oímos ni una palabra fue de lo que le pasó a toda la familia real cuando los comunistas tomaron el país en los años 70. Intrigados indagamos un poco para descubrir que los reyes y el príncipe con derecho a la corona están muertos y que algunos de los hijos viven en Francia aparentemente bajo discreta vigilancia...

Otro de los días alquilamos bicicletas para explorar las cercanías. En una de las aldeas vecinas nos encontramos con niños que nos chillaban 'Sabaidiiiiiiii' (holaaaa) zarandeando las manos al saludar. Las sonrisas de esos niños fueron uno de los recuerdos más gratos de nuestra estancia en este peculiar lugar.

A street in the border town of Chiang Khong /
Una calle en la ciudad fronteriza de Chiang Khong

Across the border we go! / A cruzar la frontera!

Slow boat to Luang Prabang /
Barco que tomamos a Luang Prabang

Passing the time onboard /
Pasatiempos durante nuestras horas a bordo

The streets of Luang Prabang / Las calles de Luang Prabang

French style building in L.P. /
Edificio estilo francés en Luang Prabang

Kev and Nate by the Mighty Mekong / Kev y Nate a la orilla del río Mekong

A petrol station at nearby village / Gasolinera en una aldea cercana

Sunset over Mekong River / Puesta de sol en el río Mekong

Posted by Nate on February 4, 2005 11:23 AM
Category: 13 Lao PDR

Hola soy papito,muy bién todo leido y visto.he venido al despacho solo para ver como estáis , yo me he pasado toda la semana en casa sin salir y con un gripazo impresionante, gracias a dios ya estoy mejor , un abrazo y hasta otra. BEEEESSSSSOOOOOSSSSS

Posted by: PAPITOMATEU on February 6, 2005 01:36 PM

Kevin / Nate,

When do you plan to be in Hong Kong or Southern China, Let me know if between 20th Feb and 2nd March

Posted by: Dan Stapleton on February 7, 2005 02:26 PM

Hola!!! M'alegr-ho de que us vagi tant bé per Laos. Costa d'imaginar com a de ser viure per aquests països tercemundistes, peró el que mes ens sorprén és l'amabilitat que esteu trobant a tot arreu. Quant tingue temps hens agradaria veure totes les fotos que esteu fent (milers!!!) per coneixer millor tots aquests països. Un petó molt gran i que us vagi molt bé la resta del viatge!!! ;-)

Posted by: Laura y Ivan on February 7, 2005 08:42 PM

Hi Dan,

Wow, we didn't expect to see a friendly face that we knew in this part of the world!

It's a shame, but it seems that those dates won't sync up with the plans we've taken though. We're currently heading south through Lao and then planning to pass through Cambodia and Vietnam before heading into China.

At best guess it'd probably be around the end of March / early April before we cross into China.

You'll have to tell us how you get on though. Any tips will be greatly appreciated!


Posted by: Kevin on February 11, 2005 01:22 PM
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