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Archive for April, 2006

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Hoi An, French colonial beauty with the clothes to match

Saturday, April 29th, 2006

We arrived in Hoi An after a short night on the bus. Short of sleep that is to say. The tour company we had booked our tickets through (Sinh Cafe, who has carried us throughout all of Vietnam) dropped us at a hotel on the outskirts of town. Tired and annoyed, we started the walk towards the center, fending off moto taxis and hotel proprietors all the way. After about 20 minutes, we came to a desirable location and started looking for a room in our budget…quite easy to find. The previous occupants had just left, so we went for breakfast while they cleaned our room. Then we unpacked, showered and sat down for a rest. Both of us were anxious to start the day. Hoi An is famous for it’s tailors, literally hundreds of tailor shops within a few square kilometers, and well-known for their high-quality fabrics and reasonable prices. We were armed with recommendations from other travelers, and I had a special project in mind, the bridesmaid dresses and my wedding dress.

By lunch time I had chosen a style and the fabric for my wedding dress, commisioned the making of the bridesmaid dresses and Fabien had 2 suits in the making. Not bad for a Friday morning. The afternoon was free (before all of the fittings) for a little sightseeing. The historic quarter of Hoi An is a Unesco Heritage Site, and there are numerous temples and old houses to visit. It is a charming area next to a little river that used to be an important port in Vietnam,frequented by Chinese and Japanese traders.   As the ecology of the river changed making it difficult for large boats to enter, the port was moved to nearby Danang. This was a blessing later during the Vietnam War, as Hoi An was spared any bombing and it remains one of the oldest and most well-preserved towns in Vietnam.  The Japanese and Chinese cultural influence remained as well.  We began our tour of the old town with a visit to a typical house, which featured a little chapel honoring the family’s ancestors.  We took a French tour (the Vietnamese French accent was a bit difficult for me in the beginning) where we learned about a number of  customs including the use of coins representing Yin on one side and Yang on the other side  to ask questions about the future. If you you got two Yings or two Yangs, the answer was yes. If you got one of each, it was no. They kept urns for each of their ancestors in which they leave offerings and they buried the umbilical cords of the new babies in jars in the garden. The house was full of beautiful pottery which is produced in a nearby village.

After a short afternoon of sightseeing we found a very hip cafe to enjoy a couple of happy hour beers before an excellent dinner. We chose a “sampler” of local foods including a rice noodle dish, a curry fish, shrimp on a bamboo stick, pork and shrimp wontons and an excellent fruit salad complete with dragon fruit. After this feast, it was time for Fabien to try on his suits. They were extremely well made with only a little alteration in the waist (but that’s hardly surprising after our dinner.) Satisfied with our first items of clothing and exhausted, we turned in early. (My first dress fitting was to be the following evening.)

The next morning began with a trip to the tailor. I wanted to have some other casual clothes made and Fabien wanted to choose a suit for the wedding. It took quite a long time, and Fabien seemed to be quite burnt out by the end.  So we pulled ourselves away and returned to visiting the old town, which included a visit to the Japanese bridge, a couple of town meeting halls in Chinese style (the ceramic work was gorgeous with dragons and turtles), pagodas and the tiny history museum.  In the mean time, I also found a beautiful Vietnamese dress and had shoes made to match.

After a day of sightseeing, I took a quick shower and went to the tailors for the big moment, the first dress fitting.  I was quite nervous after our visit to the bridal shop in Hoi An.  All of the dresses were decked out in flowers, beeds and bows. “Kitch” is putting it lightly, but I have to admit for the cost, I knew I could always go to plan B.  Luckily, these women are artists and they understood what I wanted. They created a beautiful dress, simple and elegant just like I wanted.  It was a bit funny trying on a brilliant white wedding dress after wearing the same dirty, ragged clothes for the last 8 months.  (I’m not going to give the details now, but we’ll surely put pictures up of the finished product when we get married in October.)

After a much better night of sleep, we started our third day in Hoi An. Another morning at the tailor shop…more fittings. This morning was a bit rough; Fabien tried on the suit he had had made for the wedding and although it was well made, he didn’t like it all. In fact, it just didn’t suit his style and his response was, “I can picture myself being buried in this, not married in this.” (We had chosen the style from a catalogue.) So he was quite disappointed. I had them retailor the suit so he could wear it for work (it actually turned out fine in the end) and Fab went to the beach to relax. It was a bit too much shopping for him in this short period of time and I knew we had another day left for them to finish my dress.

Fourth day, both of us were exhausted, we finally had all of the clothes (with the  exception of the wrap for my wedding dress) and we were ready to go to the post office. One box by air to the U.S.A. One by air to France. One by sea to France. 1.5 hours and $120 later we were 20kg lighter and on our way to the beach for an afternoon of r & r.
Overall, we had a great time in Hoi An; the town was beautiful and the food was great. I was very satisfied with the tailoring work; in the end I had the following made: my wedding dress with a wrap, 3 bridesmaid dresses, 1 skirt, 2 pairs of pants, two blouses, 1 vietnamese style dress, a pair of shoes, and a wool coat and Fabien had 3 suits and 3 shirts made. We spent around $700 in total. Just pray for us that everything arrives….

From Hoi An, we continued north. Next stop Hue.

Remontee vers le Nord : ville imperiale de Hue et la capitale Hanoi

Saturday, April 29th, 2006

L’arrivee a Hue ne fut pas exactement comme prevu : notre bus devait prendre une route par le col des nuages, l’un des plus beaux paysages du Viet Nam. Au final, nous sommes passes par un tunnel nouvellement construit. Pour le paysage, 6km de tunnel, c’est pas terrible. Nous devions aussi nous arreter pour voir les montagnes de marbre. Nous les avons vu mais l’interet est d’y monter. Durant l’arret de 20 minutes, la seule chose que nous avons pu voir, c’est le guichet vendant les billets pour y monter. Enfin, un autre break de 30 minutes sans reel interet sauf celui de voir une plage sur laquelle on n’a pas le temps d’aller se baigner. Lavoyage fut donc assez frustrant malgre sa duree courte (4 heures, pauses comprises). Neanmoins, nous avons pu voir des paysages assez magnifiques entre montagnes, rizieres et mer. Festival de couleur…

Arrivee a Hue, nous etions assaillis de rabateur esssayant de nous faire entrer dans l’hotel qui leur paie une commission. J’ai horreur de ca, alors une lutte difficile pour obtenir une chambre d’autant que les prix etaient etonnament plus cher qu’ailleurs. A midi, nous etions neanmoins installe. Un rapide sandwich et malgre la lourdeur du temps, nous etions prets a explore la ville.

Hue est l’ancienne capitale du Viet Nam, du moins la ville de residence de l’empereur pendant les derniers siecles de l’histoire du pays. Le dernier empereur fut renverse par les communistes. Pendant le protectorat francais, l’empereur avec des pouvoirs limites continuait a regner et a batir de sublime et tres couteux palais. Malgre la guerre et les nombreuses destructions, la ville de Hue renferme en son sein encore quelques tresors et notamment la cite imperiale. En quelque sorte sur le meme modele que la cite interdite en Chine, une ville dans la ville fut construite avec des architectures de style comparable au style chinois. La plupart des batiments encore debout (pendant l’offensive du Tet lors de la guerre du VietNam, de nombreus batiments ont ete detruits) et renoves sont reellement magnifique et on s’image le faste de la vie dans la cite. La taille des quartiers reserves a l’empereur et ses dizaines de concubines sont dans la meme demesure. Incroyable de voir un tel luxe dans un tel pays, d’un autre cote, le Viet Nam n’est pas pire que d’autre pays… Nous passons une bonne paire d’heures dans l’enceinte de la cite a passer d’un batiment a un autre et a marcher a l’ombre des arbres ayant remplaces d’autres detruits.

Fatigue, nous nous essayons dans le marche. Hue est aussi repute pour la fabrication des chapeaux coniques mais nous n’aurons pas le courage de trouver dans l’habituel chao du marche les fabriquants. Nous optimisons neanmoins la visite en achetant quelques fruits au prix “touristes” (il est si difficile d’acheter quoique ce soit dans un marche, on a toujours l’impression de se faire arnaquer).

Le lendemain, nous partions des l’aube en bateau sur la riviere aux parfums (elle doit son nom aux herbes aromatiques que l’on trouvait sur ces berges. Aujourd’hui, le riz ne sent evidemment pas grand chose). Une balade qui allait nous faire decouvrir une pagode (dont le celebre moine s’etant immole par le feu a Saigon pour s’opposer au regime du sud Viet Nam etait issu) possedant une tour interessante, mais aussi les tombeaux de plusieurs empereurs. Loin du tombeau classique, ces tombeaux sont de veritables parcs completement demesures comme la residence imperiale. Le dernier empereur avait meme du augmenter les impots du pays de 30% pour la construction de son tombeau, on se demande pourquoi il etait si impopulaire ? Neanmoins, peut etre pour se venger, les Vietnamiens en ont fait une belle source de revenu : pres de 4 $ pour chaque visite, c’est tres cher pour le pays, ca rentabilise un peu l’investissement. Les empereurs n’auraient peut etre pas ete de cet avis mais comme ils sont morts…

Malgre le cout, on en a presque pour son argent car chaque tombeau est vraiment magnifique et possede un style different. Possedant temples et residences, ils servaient  aussi de residence de campagne pour l’empereur de son vivant, ainsi que de lieu de culte pour venerer les anciens empereurs decedes.

La journee fut vraiment bonne et la decouverte de la vie autour de la riviere tout aussi interessante. Nous avons notamment ete particulierement etonne de voir de nombreux bateaux dragant le fond de la riviere manuellement : un systeme de pelle relie a des poulis actives par des hommes qui recupere le sable en fond de riviere. Travaillant sans relache, il recupere des kilos de sable qu’ils vont ensuite vendre ! Je me demande vraiment comment ils peuvent vivre de ce business.

Souhaitant rattraper le temps perdu, nous partions le soir meme pour Hanoi : 650 km au nord, 14 heures de bus. Un trajet vraiment difficile ou j’ai eu l’impression de ne jamais vraiment dormir. Le bus plein, les sieges en plastique trop serre s’ajoutant a l’irregularite de la chaussee et le fanatisme du chauffeur a vouloir utiliser son klaxon.

Arrivee a Hanoi, nous etions vraiment fatigues mais heureusement nous trouvions un petit hotel facilement. Un peu bruyant mais une chambre claire et pas trop chaude. Une douche etait notre premier reflexe. Puis tres vite, nous revenions aux affaires avec la reservation d’un tour pour la baie d’Halong prevue le lendemain et la reservation de notre billet de train pour Sapa dimanche soir. Bref pas trop le temps de souffler. Un petit dejeuner tres gras (omelette composee de 50% d’huile) nous redonnait un petit peu d’energie pour aller decouvrir la ville.

Hoi An, paradis de la couture et accessoirement une tres belle petite ville aussi

Tuesday, April 25th, 2006

Notre arrivee a Hoi An ne fut pas sous de bonnes hospices, la compagnie de bus travaillant (ou plutot recevant des commissions) avec un hotel en peripherie de la ville, nous etions depose au milieu de nul part. Nous decidions ... [Continue reading this entry]

A little R&R, the beaches of Vietnam

Tuesday, April 25th, 2006

After Saigon, we were ready to escape the manic and polluted city life and relax for a few days at the beach. Our first stop, Mui Ne, a town famous for its beach resorts and fish sauce. There are resorts ... [Continue reading this entry]

Le centre du Viet Nam : entre ocean et montagne

Tuesday, April 25th, 2006
Depuis Mui Ne, nous n'avons eu que quelques heures de bus sous un chaud soleil (mais le bus etait climatise) pour rejoindre Na Thrang, 250 km plus au Nord. A l'origine, nous n'avions pas prevu de nous arreter dans cette station ... [Continue reading this entry]

Next stop, Ho Chi Minh City, or you may know it as Saigon

Sunday, April 23rd, 2006

When you do a trip of this length, sometimes places become repetitive, the exoticism begins to fade when you've seen your 100th wat and eaten your 100th fried rice, but there are many things that still cause that twinge of ... [Continue reading this entry]

Direction Nord…

Friday, April 21st, 2006
Notre parcours au Viet Nam se poursuit vers le Nord. Direction que nous allons garder jusque la fin de notre voyage ou presque jusque Hong Kong. Notre deuxieme et dernier jour a Saigon fut pour ainsi dire passe en dehors de ... [Continue reading this entry]

Cambodge : un (trop ?) bref apercu

Monday, April 17th, 2006
10 jours au Cambodge peuvent difficilement avoir pu nous donner une impression reelle du pays et de ses habitants. D'autant que la moitie de notre temps a ete passee a Siem Reap ou il est difficile de se sentir reellement ... [Continue reading this entry]

Laos : tradition et authenticite

Monday, April 17th, 2006
Le Lao est un pays different a visiter : different de ses voisins les plus proches. Le Lao n'offre pas de site historique spectaculaire, ni de plage turquoise, ni de montagnes hors du commun. Non ce qui donne un attrait ... [Continue reading this entry]

Pictures from Cambodia

Saturday, April 15th, 2006
Chickens tranportation (they were alive !!!) - Kratie : IMG_8280.JPG Typical Cambodian house - Kratie : IMG_8292.JPG One statue among others... - Angkor : IMG_8296.JPG Introducing the south gate : naga and devils - ... [Continue reading this entry]